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人类群星闪耀时——跨越大洋的第一句话(上)

  • 分类:科学史话
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  • 来源:
  • 发布时间:2019-10-28
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【概要描述】

人类群星闪耀时——跨越大洋的第一句话(上)

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                           人类群星闪耀时——跨越大洋的第一句话(上)

                       英美两国的第一次联姻,多亏这条3200公里的海底“巨蟒”

01 工业革命改变世界

我们纵观人类几千年的文明史会发现,其实人类科学技术进步的速度,在工业革命之前是比较平缓的,但是在工业革命之后,我们科技发展的速度进入了快车道。

这一篇章的第一段,茨威格表达的正是这样的一种观点,他用了一组非常漂亮的排比句把历史都融合进去了。他写的是:

“瓦伦施泰因军队的前进速度并不比凯撒军队的快,拿破仑的军队也并没有比成吉思汗的部队早到前线,而纳尔逊的护卫舰在穿越大海时,也只比诺尔曼人的海盗船和腓尼基人的商船快了那么一点点……”

这段的写作一上来就让你看得非常舒服和过瘾,既体现了茨威格极好的文学修养,同时也展示了他非常丰厚的历史知识的储备!

接下来马上写的就是:

“直到19世纪,世界发展的速度才从范围和节奏上发生了根本性的改变。在这个世纪的前20年,人和人、国和国,彼此相互联系的速度就超过了过去的几个世纪。”

说的实际上是第一次工业革命,也就是机器时代的到来给世界带来的巨大的改变。

             

但是茨威格又认为第一次工业革命带来的技术革新和改变是人类可以去解释和琢磨的,它所创造的奇迹大家也不难理解。但是,当第一批电气设备出现的时候,它所产生的效果是人们完全没有预料到的。作为后世之人的我们,永远也不可能感受到当初那代人对于电报最初产生的惊叹之情。

这儿实际上茨威格就逐渐的过渡到第二次工业革命,因为第二次工业革命它的核心标志就是电的应用。

茨威格描写是:“比人类肌肉力量和速度强大几百万倍,甚至几亿倍的力量,能够传递信息、驱动电车、照明街道和房屋,并且像精灵一样从空中无形穿过。”

很显然,对于那个年代的人们来说,电是特别神奇的一种东西。

             

 

02 电报让我们距离变短

这儿还提到电报的发明,在1837年,电报在英国和美国同时被发明,而且在两地同时注册了专利。因为那个时候英国和美国通信还不是特别顺畅,双方的勾连只能够通过轮船来往返大西洋来完成,所以在两地可以同时注册专利。

在英国是两个科学家同时发明了电报,而在美国电报的发明者,他的名气是更大一点,大家对他的名字也非常熟悉,他叫“摩尔斯”,就是现在大家很清楚的摩斯密码的发明者。

电报一发明,实际上就把人类原有的这种地理和距离概念给打破了,因为信息可以迅速的通过电报来完成传播。但是还有一件事儿是那个时候的电报做不到的,茨威格写的就是:

“自然仍在反抗着这最后的人类统一,最后统一还面临的障碍,就是那些被海洋分隔开的国家仍然处于信息隔绝状态。”

很好理解,因为那个时候有线电报的电缆是不能够下海进水的,人类还没有发现能够让电缆和水绝缘的良好的物体。直到几年之后人类发现了古塔橡胶,它是最合适的绝缘体,可以把电报线和水隔绝开来,这是一个非常大的突破,这样一来,人类就可以尝试着在海底来铺设通信电缆了。

所以在1851年的时候,经过两次的尝试,欧洲的科学家成功的通过海底的电报电缆把英国和欧洲大陆连接起来了。用茨威格的话来说:

至此英国终于和欧洲大陆联系,欧洲也才成为真正意义上的欧洲,他像一个人一样用同一个大脑同一个心脏,同时经历着时代发生的一切!

看到这儿,其实我乐了,茨威格肯定是没想到,在电报电缆把英国和欧洲大陆连成一体160多年之后,现在英国和欧洲大陆又闹掰了,现在正在闹脱欧。这个是茨威格在写作这本书的那个年代完全无法想象的。

03 欧洲与美洲失联中

回到正题,欧洲大陆和英国已经完全连接起来变成一体了,

但是还有一个大洲,恰恰是最重要的一个大洲,却一直被排除在这个世界电报网之外,也就是美洲!因为不管是大西洋还是太平洋,它们都是那么广阔无边,根本无法建立中转站,一条电线怎么能够跨越这浩瀚的大洋呢!在电的童年阶段,所有因素都是未知。

茨威格的写作非常的俏皮,把那个年代描述成是电的童年阶段!的确,在那个时候,要想把欧洲大陆和美洲连接起来,跨越大西洋有3200公里的遥远的距离,困难重重。

难度主要是这么几点:一个是大西洋的深度,它要远远的超过英吉利海峡,所以你无法确知电缆线放在海底,它能否承受这么大的一个海水压力;

另外就是海底的海床结构,人类还没有探明有没有适合放置海底电缆的这样一个海床;

此外还有一个最大的难度,就是3000多公里长的电缆是非常重的,那个时候的运输条件有限,有没有足够大的轮船能够运输那么长的电缆去完成一个铺设的工作?

               

面对这样的重重困难,当时的科学家们、技术人员对于跨大西洋的海底来铺设电缆是不太看好的,大家都认为不可能,甚至连电报的发明者摩尔斯,他都认为这是一个无法估量的冒险行动。

04 偶然的使命降临

但是在某些学者犹豫不决的时候,正是那些非学者出身的人单纯的勇气为这一计划注入了创造性的动力,并正如大多数情况一样,这一次也是因为偶然的巧合成就了这一宏伟计划。

什么巧合呢?在1854年的时候有一个英国的工程师叫吉斯伯恩,他本来设想要铺设一条从美国的纽约到加拿大的纽芬兰,就是北美大陆的最东北角纽约到纽芬兰的一条海底电缆。

               

这个海底电缆也就是几百公里长,但是这个计划进行到一半就中断了,因为吉斯伯恩破产了,他没有足够的资金,因此他就到了纽约去寻找资金,去寻找支持者。

冥冥之中有天意,吉斯伯恩在纽约碰到了一个叫做赛勒斯·菲尔德的年轻商人。菲尔德是一个非常成功的商人,那时候只有35岁,用现在的话来说就是已经财务自由了,所以他并没有什么事儿可以干,在生意场上他已经收获了想要的一切。

当他听到吉斯伯恩提出这样一个计划之后,他不仅予以支持,还提出了一个更大胆的设想。就像那句电影台词说的,“假设的时候如果不大胆一些,什么时候大胆呢?”菲尔德提出的大胆的想法就是:“我要架设的是跨越大西洋的海底电缆,我要通过海底电缆把美国和欧洲连接起来。”

菲尔德是一个完全没有电气方面背景的这样一个商人,但是他具有冒险精神而且具有远见卓识,同时更重要的是他行动力极强,有了这样的一个想法之后马上付诸实施。在几年时间里边菲尔德横渡大西洋往返两大洲,也就是欧洲和美洲的次数多达31次,于是,决定性的火苗被点燃了。

茨威格用一句话就高度概括,叫做:“一个人找到了自己的人生使命,一个使命也找到了他所需要的人。”

               

那么正式开始这样一个项目之后,菲尔德要做的第一件事情当然就是筹资了,因为这是一个耗资巨大的项目。他自己投入了大量的生意所得的资金,同时还成立了一个叫做股份公司,发行股票,实际上也就像我们今天说的众筹,向公众来募款。

而且在那个时候在伦敦和纽约两地,都有大量的各界的名流愿意支持这样一个项目,在伦敦短短几天时间,他就筹到了35万英镑的原始启动资金。

其实这儿有一个时代背景,就是在那个年代,1850年代,人类是刚刚经历了第一次工业革命带来的这种技术革新,当时的人们也正在享受工业革命带来的红利,在这样的一种背景底下,大多数人自然是非常崇敬科学、崇拜技术。就像茨威格所写的,对于技术和机器都怀有乐观主义。

05 一切准备待续

钱这个最大的问题解决之后,工厂马上就日以继夜的开工,来生产这样一种电缆。

补充一点额外的信息,当时生产的海底电缆它的线芯是七根铜线,然后外边包的是三层的古塔橡胶,在橡胶的外边是12根钢缆拧成的保险层,所以整个的海底电缆是非常重的,每公里海底电缆的重量是550公斤,也就是超过半吨,所以你想想要跨越3200多公里的大西洋电缆得有多重!

那么在这种情况底下,一艘船是无法放下所有3200公里的电缆的,因为它既太长也太重,所以只能用两艘船来解决这样的问题。

当时英美两国海军各提供了一艘军舰——英国提供了他排水量最大的一艘船叫做“阿迦门农号”,排水量是3200多吨;而美国海军是提供了一艘排水量5000吨的叫“尼亚加拉号”的驱逐舰,这两艘军舰就承担起了铺设海底电缆的任务。

这儿再补充一个信息,在1853年的时候,美国海军是探测了大西洋底的地质结构,他们发现从北美洲东北角的加拿大的纽芬兰到欧洲最西端的爱尔兰底下的海床是一条适合铺设海底电缆的天然通道,因为这海床最深只有3200米深,而且海床的形势是非常的平缓的,因此这样的铺设条件是得天独厚!

                     

有了这样的一个信息打底之后,大家对于铺设跨大西洋的海底电缆应该是多了一份信心的。菲尔德这边紧锣密鼓的准备,在1857年的8月5号终于是一切就绪,也正式开启了用海底通讯电缆来征服大西洋,连接欧洲和美洲这样的伟大尝试。

在1857年的8月5号,在爱尔兰的瓦伦蒂亚岛上,这个港口当中,装载着电缆的舰船出发了。

就像人类历史上绝大多数的这种挑战和冒险一样,菲尔德的尝试并不是一蹴而就的,那么人类要为跨大西洋的海底电缆的铺设付出多少的努力,经历多少的磨难,在下期我们继续为您讲述。

(连载自三味新知)

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